Visión general

Perfil del cliente:

Systems Implementation, fundada en 1980, ofrece productos y servicios IBM i colaborando estrechamente en el desarrollo de los proyectos de sus clientes. 

Situación:

Systems Implementation, como miembro ISV de la comunidad IBM i, necesitaba modernizar sus aplicaciones RPG para asegurar su competitividad y relevancia entre los diferentes proveedores del sector del PC.

Solución:

Systems Implementation escogió ASNA Wings como herramienta para solucionar el dilema que tenían con su interfaz de usuario, después de haber probado WebFacing de IBM y otros productos similares. Systems Implementation creo un estándar con ASNA Wings con un sistema visual de menús muy mejorado.

Beneficios:

  • Systems Implementation ofrece ahora a sus clientes una moderna y extensible interfaz de usuario muy competitiva.
  • El nuevo Sistema de Menús, el CRM Hub, agiliza significativamente el flujo de trabajo de los usuarios finales.
  • Muchas de las pantallas cuentan con mejoras funcionales y de diseño. Se incluyen gráficos, imágenes, Ajax, selectores de fecha y muchas otras ventajas para una mejor productividad de los usuarios finales.

Productos:

AVR.NET, ASNA Wings, IBM i, DataGate

Systems Implementation mira hacia el futuro con ASNA Wings

Systems Implementation ha proporcionado software y servicios a la comunidad IBM i desde 1980. Después de más de 16 años de ofrecer sus servicios de programación a una amplia variedad de negocios, la empresa ha focalizado su atención exclusivamente en los negocios de telecomunicaciones integrales. Actualmente ofrece un completo software IBM i tanto para venta como para servicios en el mundo de las telecomunicaciones integrales.

Este artículo explica el cómo y el por qué Systems Implementation invirtió en ASNA Wings para modernizar sus aplicaciones, asegurándose así que se mantendría su competitividad y podría destacar entre los diferentes proveedores del sector del PC. A otro nivel, podríamos también hablar de la capacidad de visión que tiene el empresario para actuar coherentemente, junto a la experiencia propia y convencimiento de asegurar la continuidad de su negocio tanto por sus empleados como por sus clientes.

El 95% de los nuevos clientes no tienen experiencia en IBM i

En 1986 Taber Alderman era una nueva empleada en Systems Implementation. Taber, por aquél entonces, trabajaba con una plantilla de codificación RPG y empleaba su tiempo en buscar soluciones ajustadas o especializadas para los clientes de Systems Implementation. En poco tiempo, Taber pasó al departamento de ventas por decisión de Systems Implementation. Gracias a su capacidad con las habilidades sociales, junto al amplio conocimiento de RPG, Taber encajó perfectamente en su nuevo papel de comercial. En 2007 adquirió la compañía.

Comenta Alderman: “Nuestra empresa pasó rápidamente de ser una compañía de gama media de IBM a centrarse exclusivamente en el negocio de las comunicaciones con un paquete completo de servicios ERP en RPG. Como socios de negocio de IBM, ofrecemos soluciones 100% IBM; hardware IBM nuevo, software, servicios y soporte técnico cubriendo todo lo relacionado con esta plataforma. Lo que nos diferencia de la competencia es precisamente, que nuestros clientes son en un 95% nuevos con IBM i. Con anterioridad a la irrupción de la interfaz de usuario gráfica (GUI), nuestro conjunto de productos y servicios al cliente nos diferenciaba lo suficiente frente a nuestros competidores del sector del PC, incluso seguíamos creciendo a pesar de la pobre interfaz de usuario en pantalla verde que las aplicaciones RPG tienen.

La creciente frustración con la pantalla verde

Dadas las características de la pantalla 5250, y a medida que el tiempo iba avanzando, convencer a los clientes potenciales de la capacidad de nuestro producto resultaba cada vez más difícil. Cuando más visible se mostraba esta dificultad era en las ferias comerciales; nuestras pantallas verdes basadas en caracteres, no podían competir con las posibilidades más atractivas que les ofrecían otras empresas. Los clientes pedían interfaces de usuario más sugerentes, más claras y que a golpe de vista ofrecieran información fácil de entender para el usuario.

Alderman, consciente del cambio que tenían que asumir, añade: “En el año 2005 nuestra aplicación RPG era potente, con todas las funciones necesarias para realizar el mejor trabajo de gestión en un negocio de comunicaciones. Está probado que la satisfacción era la tónica general, excepto con la interfaz de usuario. Fue a partir de este momento en el que se empezó a plantear la necesidad de un cambio a este nivel”.

Por aquel entonces, WebFacing de IBM fue la herramienta escogida para conseguir que la aplicación tuviera un aspecto visual más atractivo, pero en ningún caso proporcionó ninguna mejora en el aspecto funcional de la aplicación, siendo mínimas las mejoras gráficas. Durante algún tiempo Systems Implementation hizo uso de esta herramienta, pero según palabras de la propia Alderman, y aunque las mejoras no fueron completas, esta experiencia sirvió para valorar las necesidades con las que se encontrarían en el momento de modernización de la aplicación.

Fue al cabo de aproximadamente unos seis años, cuando el uso que se hacía de WebFacing fue disminuyendo. El nivel de exigencia de los usuarios era cada vez más alto, y no se conformaban ya con una simple mejora a nivel estético. A partir de ese momento Systems Implementation se propuso como objetivo la creación de un proyecto más amplio de modernización de las aplicaciones.

Definiendo el proyecto

La experiencia que les proporcionó el desarrollo con Webfacing de IBM a Alderman y su equipo, fue primordial para decidir qué características serían las que debería proporcionar su interfaz de usuario. Systems Implementation invirtió mucho tiempo en trabajar con sus programas RPG, perfeccionando y mejorando su aplicación y llegando a la conclusión de que, a pesar de ser una herramienta sólida y eficiente, su punto débil eran las propias limitaciones de su interfaz de usuario. La posibilidad de realizar una migración completa resultaba demasiado arriesgada y cara, tanto por el tiempo como los recursos económicos a invertir, con lo que se decidió externalizar esta operación de mejora de la aplicación RPG, resultando ser ésta, la solución con más sentido y más acertada.

Alderman también explica: “Entendí con claridad qué elementos podían ser útiles y necesarios en nuestra interfaz de usuario. Como responsable de la toma de decisiones, era consciente de la importancia de tener una información clara y concisa a nivel de negocio, y a pesar de que yo no necesitaba demasiados gráficos ni tablas, otras personas sí. Estaba convencida de que añadiendo más utilidades a nuestra aplicación, se conseguiría dar más valor añadido y por consiguiente, beneficio empresarial”.

"Y añade: “La época de los menús basados en caracteres de 24 posiciones pasaron a la historia. Nuestra aplicación necesitaba un nuevo factor sorpresa, visual y realmente útil. Los usuarios necesitaban un sistema de navegación personalizado, adaptado a su trabajo diario. Gracias a nuestro gran equipo de desarrollo, nuestra aplicación es increíblemente robusta y facilita las mejores características establecidas en la industria. Nuestra interfaz de usuario tenía que ser igual de ágil, moderna y rica en características como lo es la lógica RPG."

ASNA Wings al rescate

Para la modernización de la aplicación, Alderman contó con tres importantes desarrolladores: Scott Massoia, Jerry Lai, y Brian Penman. Los tres conocían muy bien RPG, así como todos los entresijos de la aplicación de Systems Implementation. Con una visión clara del trabajo a realizar y un equipo entusiasmado con el proyecto, Systems Implementation se centró en la búsqueda de un proveedor que le facilitara un conjunto de herramientas que les ayudara a llevar a buen puerto su propósito. Parte de 2012 lo dedicaron a probar aplicaciones que dieran solución a la modernización del IBM i.

Se realizaron valoraciones y comparaciones entre diferentes opciones y, finalmente, fue ASNA Wings la herramienta escogida por Systems Implementation para crear la interfaz de usuario de sus aplicaciones. Aunque en algún momento el producto NewLook de la empresa LookSoftware se valoró como posible candidata, pero tanto el coste demasiado alto como la falta de afinidad con Systems Implementation, inclinaron la balanza en favor de ASNA.

La época de los menús basados en caracteres de 24 posiciones pasaron a la historia. Nuestra aplicación necesitaba un nuevo factor sorpresa, visual y realmente útil.
Taber Alderman

Alderman añade: “Aunque el precio no sea el factor primordial a tener en cuenta en el momento de tomar una decisión de esta envergadura empresarial, hay que tener muy en cuenta que a nuestro cliente no tan solo vamos a venderle nuestro software, sino que también va a precisar de una nueva máquina IBM i. Nuestra competencia directa son compañías basadas en el negocio del PC, con lo que tanto nuestro software como el soporte necesitan ser excelentes, y nuestra solución global ha de tener un precio razonable para poder alcanzar nuestro objetivo. Además es muy importante proteger las importantes inversiones realizadas por los que ya son nuestros clientes, con lo que, aunque el precio no sea el factor más importante en el momento de escoger, sí que tendrá influencia en la decisión que tomemos”.

"ASNA nos realizó una prueba de concepto (PoC) que no consistió tan solo en un prototipo de tres pantallas, sino que incluía mejoras sustanciales, presentando lo que solían ser datos en columnas de un subarchivo, como atractivos gráficos visuales. La idea que nosotros teníamos en mente, vimos que cobraba vida y poco después de que ASNA nos la entregara, realicé una demostración en uno de nuestros encuentros de usuarios, los cuales quedaron encantados con ella y yo con la respuesta que obtuvimos de ellos.”

"Tras ver el prototipo y haber mantenido varias conversaciones con sus profesionales, supe que ASNA estaba dirigida al cliente. Dispuesta a escuchar nuestras dificultades y con una inmejorable sintonía con nuestro equipo, estábamos preparados para trabajar con ASNA Wings”.

En marcha con ASNA Wings

ASNA Wings cuenta con dos elementos principales: un diseñador/importador de pantallas que funciona dentro de Microsoft Visual Studio y un componente que lo hace en el servidor IBM i. Este componente utiliza la API Open Access para RPG de IBM, y los datos de pantalla entre el programa RPG y su nueva interfaz de usuario. ASNA Wings está basado en navegador web y resulta transparente a la lógica del programa RPG. Wings no requiere cambios en la lógica RPG. El programa RPG no tiene conocimiento que no se está usando una pantalla tradicional como interfaz de usuario.

La nueva capa de presentación basada en navegador web se despliega como una aplicación ASP.NET en un servidor web Windows conectado mediante TCP/IP. Alderman comenta que casi todos sus nuevos clientes ya cuentan con una infraestructura basada en Microsoft, con lo que la dependencia con esta plataforma no es un problema. En caso de que el nuevo cliente todavía no dispusiera de esta infraestructura, el instalar un nuevo servidor Windows sería una inversión asumible por su parte.

De forma predeterminada, ASNA Wings importa los archivos de pantalla IBM i desde sus fuentes DDS. El flujo de datos de pantalla que viaja entre el programa RPG y la nueva interfaz de usuario basada en navegador no es del tipo 5250, sino que se trata de un conjunto de datos estructurados con nombres de campo y sus respectivos valores, así como indicadores y campos ocultos.

Wings proporciona un enfoque gradual en tres etapas, para la modernización de la interfaz de usuario RPG:

  1. Wings muestra cualquier pantalla verde con el ASNA Browser Terminal, un emulador 5250 basado en navegador e incluido con Wings. Este emulador basado en navegador web, funciona tanto en ordenadores de sobremesa como en tablets. Un beneficio adicional de ASNA Browser Terminal, es que en las tablets proporciona un acceso inalámbrico a la aplicación RPG.
  2. Wings le permite importar un archivo de pantalla y mostrarlo en un navegador (en un ordenador de sobremesa o tablet), con poca o ninguna interacción del programador durante el proceso de importación. A esta acción se la considera una migración básica, la cual tiene un alto grado de similitud a la pantalla original tanto a nivel de visualización como de las reglas utilizadas por los indicadores entre el programa RPG y la pantalla (ejemplo: posición del cursor o protección de un campo basado en el valor de un indicador). Esta pantalla se puede personalizar fácilmente con la función de plantilla de Wings, y también puede personalizarla mediante hojas de estilo (CSS) que son las encargadas de dictar las reglas de visualización (colores, tipos de letra e imágenes entre otros).
  3. Después de haber importado el archivo de pantalla, puede mejorar su funcionalidad y apariencia. Por ejemplo, pueden ser añadidos a la página gráficos, una barra de navegación e imágenes (en la mayoría de los casos rellenados con el flujo de datos del que hablamos anteriormente). Estos cambios son casi siempre realizados a nivel del archivo de visualización –raramente existe la necesidad de modificar y probar el código del programa RPG.

Implantación de Wings en Systems Implementation

Systems Implementation concretó su compromiso con Wings en octubre de 2012. Mientras el sistema de menús fue encargado a una empresa externa de desarrollo de Microsoft, el equipo de Systems Implementation empezó a dar pequeños pasos en el aprendizaje de Wings.

Alderman añade: “Durante todo el tiempo que se invirtió en la preparación del sistema de menús, dada la importancia que tenía para el éxito de nuestro proyecto, nuestro equipo de desarrollo aprovechó para familiarizarse con Wings”. Para la personalización, Wings utiliza técnicas de desarrollo web estándar. No obstante, al no tener nuestro equipo experiencia con este tipo de trabajo (hasta ese momento siempre habíamos desarrollado con RPG), se tuvo que realizar formación en este aspecto”.

“Y lo aprendieron. Me siento increíblemente orgullosa de Scott, Jerry y Brian, y de todo el trabajo que han realizado. Cuando empezaron sabían muy poco sobre Wings e interfaces de usuario basadas en navegador, y el camino que han seguido hasta alcanzar el objetivo final ha sido realmente fantástico. En muchas ocasiones en las que tenía que acceder en remoto a nuestro IBM i, ya fuera de noche o en fines de semana, me encontraba que uno o más miembros del grupo también estaban realizando sus comprobaciones o cambios en las pantallas. Fue una época llena de emociones en las que nuestro gran equipo demostró su unidad y profesionalidad, dedicando sus mejores esfuerzos a la consecución de un objetivo común”.

Y que es un gran equipo lo corrobora el siguiente resultado. La aplicación de Systems Implementation está formada por cerca de 6000 pantallas. Durante el primer año su equipo de desarrollo importó y dio funcionalidad a aproximadamente unas 250-300 pantallas por mes. Hacia mediados de diciembre de 2013, habían realizado la importación de unas 3000 o 4000 de ellas. A día de hoy restan unas 600 pantallas aproximadamente para concluir esta tarea. Muchas de esas pantallas fueron simplemente importadas con Wings; a otras se les añadió funcionalidad y mejoras en su diseño, incluyendo gráficos, imágenes, controles Ajax, selectores de fecha y otras muchas mejoras para la productividad del usuario final.

Fue una época llena de emociones en las que nuestro gran equipo demostró su unidad y profesionalidad, dedicando sus mejores esfuerzos a la consecución de un objetivo común.
Taber Alderman

Son muchos los factores que entraron en juego para la buena implementación de ASNA Wings en el proyecto de modernización de Systems Implementation. Comenta Alderman: “El soporte y los servicios técnicos de ASNA, fueron de gran ayuda en todo el proceso, y otro factor que contribuyó en gran medida a nuestro éxito, fue la ayuda que recibimos desde la comunidad ASNA. En nuestra asistencia al evento ASNAPalooza, establecimos contacto con uno de los miembros de esta comunidad y también cliente de ASNA; Aimee Farabaugh y Dennis Fisher de InfoCon (que también utiliza ASNA Wings), nos proporcionaron conocimiento muy valioso sobre aspectos que nosotros queríamos también llevar a la práctica, y que gracias a su inestimable ayuda y guía durante el proyecto, pudimos llevar a buen término.

Impulsado por el futuro

No se puede mantener una conversación con Taber Alderman sin ser envuelto por la nube de entusiasmo que gira entorno a su empresa, sus empleados y sus clientes. Ante la pregunta de cuándo amortizaría la inversión realizada en la modernización de sus aplicaciones con ASNA Wings, Alderman contestó casi sin pensar: “Me he dejado guiar por el futuro, el futuro de nuestros clientes y el futuro de las personas que trabajan en Systems Implementation. Estaba completamente segura de que este proyecto era lo correcto a hacer en ese momento. Haberlo llevado a cabo no solo nos proporciona nuevas maneras de proteger los actuales negocios y atraer nuevos, sino que proporciona una gran primera impresión, tanto para clientes como para clientes potenciales. Ha rejuvenecido nuestro equipo, asegurado nuestro futuro y nos ha proporcionado un valor añadido que nos proporciona ventaja sobre nuestros competidores. Utilizar ASNA Wings fue realmente una buena decisión para Systems Implementation”.